¿Puedo cambiar el tipo de válvulas de mi amplificador?

Tu Ampli A Punto, cambiar el tipo de válvulas de tu amplificador

Tu Ampli A Punto, cambiar el tipo de válvulas para modificar el sonido de tu amplificador de guitarra

Explora las posibilidades tonales de tu amplificador al cambiar el tipo de válvulas que utiliza

 

Casi todos los guitarristas pasamos por etapas más o menos experimentales en los que nos preguntamos cómo sonaría nuestro ampli si probamos a cambiar el tipo válvulas que lleva por un tipo diferente.

¿ Y si en vez de unas 6V6 le pongo unas 6L6 para darle más potencia?

Los cambios de tipo de válvulas son posibles si se dan una serie de condiciones. Te explico brevemente estas condiciones y luego te doy información práctica sobre qué cambios puedes hacer con seguridad si estás interesado en experimentar con nuevas tonalidades sin cambiar de ampli.

Lo primero que debes saber es que las válvulas no dan potencia sino que «gestionan» la potencia que entrega el transformador de potencia. Eso quiere decir que si cambiaras una válvula de 12 W por una de 25 W (unas EL34 en el lugar de unas 6V6, por ejemplo) no obtendrías más potencia de tu amplificador. A lo sumo, las de 25 W estarían más cómodas en un entorno menos exigente para ellas. Eso sí, obtendrías el tono nuevo que te ofrecerían las nuevas válvulas.

Cambiar el tipo de válvulas en busca de un nuevo tono

Cada tipo de válvulas tiene un sonido particular. Un cambio podría suponer un poco de aire fresco o dar con un sonido original y característico, que podría ser ese sonido fácil de reconocer por el que todo el mundo te identificaría. Poner unas válvulas nuevas tiene ese efecto de hacer que el ampli suene joven otra vez, pero cambiar el tipo de válvulas puede hacer que suene como un amplificador totalmente nuevo y diferente.

Hay casi infinitas posibilidades para explorar, si uno tiene el tiempo y… claro, la curiosidad.

El zócalo

El zócalo es el lugar en el que se instala la válvula. Existen muchos tipos de zócalos pero lo más utilizados en amplificadores de guitarra y bajo son, con diferencia, los «octales» (ocho pines) y los «novales» (nueve pines).

Tu Ampli A Punto, cambio de tipo de válvulas, zócalo de válvula octal de ocho pines
Zócalo «octal»

Los primeros corresponden a la mayoría de las válvulas de potencia utilizadas, como la 6L6, la 6V6 o la EL34 mientras que los segundos son los que utilizan toda la familia de 12A_7 que vemos en los previos de nuestros amplis.

Tu Ampli A Punto, cambiar el tipo de válvulas, zócalo noval
Zócalo «noval»

Algunas válvulas de potencian se montan en zócalos novales, como las EL84. En los amplificadores que montan EL84 todos sus zócalos son navales. Si tu amplificador lleva EL84s te será más difícil cambiar el tipo de válvulas porque casi todas las demás utilizan zócalos octales.

Aún así, existen zócalos adaptadores que te permiten cambiar el tipo de válvulas a pesar de que utilicen un zócalo diferente.

Una solución más definitiva que el uso de adaptadores es cambiar el tipo de zócalos en  tu amplificador, aunque esto puede implicar hacer modificaciones en el chasis.

Válvulas de potencia y válvulas de previo

Las válvulas de previo que encontramos en casi todos los amplificadores de guitarra y bajo se montan en soportes «novales» y son más o menos compatibles en cuanto a las condiciones de trabajo. Esto es, voltajes y corrientes sin señal.

Esto implica que aquí hay un campo para que experimentes con los diferentes tipos de válvulas. Unas te darán más ganancia que otras y eso te permitirá jugar con el nivel de distorsión, por ejemplo. Las 12AX7, son las reinas de la alta ganancia y casi un estándar omnipresente.

Las 12AT7 se consideran de ganancia media. Se utilizan a veces en las invasoras de fase de algunos amplificadores «vintage». Si sustituyes una 12AX7 por una 12AT7 notarás que el ampli pierde ganancia y gana en techo de limpios. Si buscas sonidos limpios puedes investigar por ahí.

La 12AU7 tiene aun menos ganancia que la 12AT7, pero soporta más corriente. Por otra parte, como es muy lineal es común verla haciendo la función de seguidor de cátodo («cathode follower»). Yo la utilizo en la segunda posición de mi Arché Reverb  para hacer frente al gran nivel de señal que le entrega la primera fase de amplificación (dos 12AX7 en paralelo) y dominar el nivel de distorsión armónica y lograr un efecto de distorsión más suave. Una 12AX7 en su lugar generaría un sonido mucho más rico en armónicos, más próximo a un sonido overdrive a partir de cierto volumen.

Las válvulas de potencia, por su parte, son más sensibles a los cambios de territorio. Cada una tiene unas condiciones de trabajo particulares que a las demás les gusta poco.

Veamos cada factor por separado.

Voltaje de placa máximo

Cada válvula soporta un máximo de tensión de placa o ánodo. Si cambias un juego de válvulas en tu amplificador por un juego de un tipo diferente te arriesgas a que las nuevas no soporten la tensión que el ampli les suministre. Más abajo te dejaré un listado con los tipos de válvulas «compatibles», y aquellos casos en los que necesitarás una modificación de algún tipo.

De todos modos, lo cierto es que casi todos los fabricantes exceden el valor de voltaje máximo de sus válvulas de potencia, y no por una pequeña diferencia. Las 6V6, por ejemplo, suelen tener un límite de 300 V en el ánodo y 250 V en las pantallas y es normal que Fender las haga funcionar por encima de los 400 V en ambos electrodos. Eso sí, hay una forma correcta de hacerlo…

Corriente de calentador («heater»)

Más importante aún que el voltage de placa es respetar la corriente de los «heaters». Un exceso de corriente podría exigir al transformador de potencia (una de las piezas más caras de tu amplificador) más de lo que está diseñado para ofrecer.

El calentador de una 6V6, por ejemplo, consume 450 mA. Un par de 6V6 en Push Pull, por tanto, consumen 900 mA. Si sustituyes las 6V6 de tu amplificador por unas 6L6, que cada una consume 900 mA, se duplicaría la demanda de corriente que exigiría tu etapa de potencia. Si supones que el transformador de potencia (el que alimenta todo el circuito) está diseñado con un margen amplio de seguridad estás equivocado: es una pieza cara y se ajusta al máximo.

Nuevamente, hay soluciones: se puede instalar un transformador específico para los calentadores, para suministrar el incremento en la demanda de corriente de la etapa de potencia.

Disipación máxima (W)

De todos este es el factor más determinante. Aunque una válvula podría soportar más o menos cómodamente el estrés por voltaje, el estrés por disipación no lo lleva tan bien. Para entendernos, disipación es potencia, o sea, vatios (W).

Cada tipo de válvula está diseñada para disipar un máximo de potencia. Por ejemplo, la 6V6 soporta 12 W, la 6L6GC 30 W, la EL34 25 W… Por ejemplo, colocar una 6V6 a trabajar con las condiciones de la 6L6GC no es bueno para ti. Exigirle a una válvula que trabaje por encima de su nivel máximo de disipación es buscar problemas.

Lo primero que va a ocurrir es que el ánodo se pondrá al rojo vivo. En algunos casos puede llegar a deformarse, fundirse o, incluso, fundir el cristal que la envuelve. Si se calienta mucho la válvula puede empezar a comportarse casi como si fuera un cortocircuito y quemar el transformador de salida o el de potencia (o ambos), si no tienes la suerte de que los fusibles hagan su trabajo —que no siempre lo hacen.

Por tanto, debes tener cuidado con los al cambiar el tipo de válvulas a tu amplificador.

Modificaciones

Es posible hacer modificaciones para acomodar un tipo de válvulas diferente en tu amplificador. Desde cambiar los zócalos, como decía más arriba, hasta cambiar las condiciones de operación para que las nuevas válvulas se encuentren cómodas (modificar el voltaje del ánodo, cambiar el bias, etc.).

Guía básica de compatibilidad entre válvulas (más comunes)

Las EL34, 5881, 6L6 y las 6V6 comparten el mismo tipo de zócalo y disposición de los pines (pinout), pero no son completamente compatibles entre todas ellas debido a algunos de sus factores limitantes.

En corto: nunca sustituyas las 6V6 por las 6L6 o las EL34. Los filamentos dos últimos tipos consumen en el mejor de los casos el doble que los filamentos de las 6V6. Por ejemplo, instalar un par de 6L6 en un Deluxe Reverb (monta un par de 6V6 en push pull en clase AB) aumentaría el consumo de corriente en el bobinado de 6,3 V del secundario del transformador de potencia en casi 1 A. Esto podría destruir el transformador, así que no es muy recomendable.

Sin embargo, las EL34 sí se podrían sustituir por las 6L6 o 5881 siempre y cuando en tu amplificador no se excedan los 550 V en los ánodos (las EL34 pueden soportar un voltaje superior).

En cambio, el cambio inverso no es posible, al menos no de una manera tan directa. Los filamentos de las EL34 consumen 600 mA más que las 6L6, por lo que el transformador podría no resistir el incremento. También sería necesario realizar una modificación en las conexiones de los zócalos (conectar el pin 1 —electrodo superior— con el pin ocho —cátodo—).

Un amplificador con 6L6 aceptará cómodamente la sustitución por las 6V6 y el cambio de tono correspondiente, si bien será necesario un simple ajuste del bias. Ten en cuenta que si tu amplificador con 6L6s funciona a más de 450 V deberás buscar unas 6V6 que acepten más o menos bien las tensiones elevadas, como las JJ.

Si tu ampli monta unas KT66 aceptará cómodamente las 6L6. Si tu ampli monta KT77 aceptará con facilidad las EL34.

Muchas de las combinaciones «prohibidas» se pueden hacer posibles con algunas modificaciones, en algunos casos más sencillas que en otros. Si tienes dudas o sientes curiosidad por tu caso concreto coméntalo aquí o envíame un mensaje y te puedo dar mi opinión.

Es el momento de probar e investigar.

Cómo ajustar el BIAS de tu amplificador a válvulas

Tu ampli a punto, ajuste del bias de tu amplificador a válvulas de guitarra o bajo

Si tienes un amplificador a válvulas —o, al menos, tu amplificador tiene la etapa de potencia a válvulas— estarás familiarizado con el término bias y seguro que te preocupará su ajuste correcto.

El ajuste del bias debería ser una rutina básica en el mantenimiento de tu amplificador. Tanto si acabas cambiar las válvulas como si hace tiempo que no las cambias es preciso que lo revises porque afecta tanto a la seguridad como al comportamiento de tu amplificador.

Con este artículo te quiero contar brevemente qué es el bias y por qué es tan importante y te explicaré cómo podrás modificarlo y ajustarlo si quieres ahorrarte algunos euros en el servicio técnico.

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Antes de entrar en materia necesitas comprender algunas cosas básicas. Lo primero y más importante es que si no tienes alguna experiencia y no sabes qué te vas a encontrar lo de ahorrarse unos euros no es buena idea: en el interior de un amplificador a válvulas hay voltajes muy peligrosos y potencialmente mortales, así que no lo intentes a menos que estés seguro de lo que haces. Recuerda el refrán: es mejor acudir hoy al técnico de amplificadores que mañana al hospital. Me lo acabo de inventar pero vale igual 🙂

Entender el bias (para dummies)

Una vez hecha esta advertencia de seguridad que debes tomarte muy en serio te voy a explicar brevemente y sin entrar en demasiados rollos técnicos qué es el bias. Simplemente por saber de qué hablamos.

Imagínate una válvula —da igual de previo o de potencia— como un grifo. Ahora imagínate la señal como la mano que abre y cierra el grifo. La señal es una honda que sube y baja por lo tanto la mano debe abrir y cerrar el grifo.

Vale. El bias es la posición en la que está el grifo cuando la mano está descansando —o sea, no hay señal. Si está justo en el medio tendrá el mismo recorrido hacia arriba —más caudal— que hacia abajo —menos caudal— cuando la señal entre en acción.

Como no me quiero poner técnico esta imagen tendrá que servir para entender qué ajustamos cuando ajustamos el bias. Simplemente déjame decirte que esto tiene que ver con la potencia del amplificador, la case de operación —ya sabes: clase A, clase B, clase AB… que si quieres te cuento otro día— y también  tiene que ver con una parte subjetiva en la que interviene tu gusto personal y tus preferencias.

Si el bias está ajustado demasiado alto —el grifo muy abierto en nuestra metáfora— se dice que el ampli va caliente (hot biased): notarás más potencia, mayor tendencia a saturar y, en general, un tono más cálido. Pero —¡ojo!— si te pasas pondrás las válvulas en peligro.

En el sentido opuesto, un ajuste bajo del bias (cold biased) te dará un poco menos de potencia, menos capacidad a saturar y un sonido que subjetivamente se puede denominar como más frío. Si te pasas aparece un tipo de distorsión denominada en inglés crossover distortion que es un tipo de distorsión no agradable. Un día te cuento esto con más calma…

Tipos de bias

Lo tercero que debes saber es que el diseñador tiene dos maneras de ajustar el bias en un circuito:

  • bias fijo —o fixed bias
  • auto bias —o self bias

Cada uno tiene sus características y sus aplicaciones. Si tienes un ampli pequeño con una sola válvula de potencia (single ended) como un Fender Champ o similar es casi seguro que sea auto bias. En realidad casi cualquier ampli vintage de poca o media potencia lo será (Tweed Deluxe y similares…) será auto bias, también llamado bias por cátodo.

Los amplificadores un poco más modernos y sobre todo los más potentes son casi todos de bias fijo.

En internet encontrarás información fácilmente que te ayudará a discernir si tu ampli es de uno u otro tipo de bias. Si no me puedes preguntar por mensaje o comentario y te ayudaré a averiguarlo.

Bias por cátodo o self bias

Bien, se llama por cátodo porque el voltaje lo genera la propia válvula a través de una resistencia situada en el cátodo de la misma. En fin, también es la razón por la que se llama auto o self bias.

Si tu ampli es self bias no tendrás que preocuparte de ajustar el bias.

Lo más importante que debes saber es que este tipo de ajuste no está disponible para su modificación por el usuario. Digamos que viene predefinido de fábrica y cambiarlo implica modificar el amplificador porque es necesario cambiar esta resistencia de la que te hablo. No te voy a contar ahora cómo hacerlo porque excede los objetivos de este artículo.

Por tanto, si tu ampli es self bias no tendrás que preocuparte de ajustar el bias. Aunque puedes seguir leyendo por placer 🙂

Ortodoxo Arché Reverb bias fijo o cátodo
Ortodoxo Arché Reverb con selector de tipo de bias

Algunos amplificadores, como el Ortodoxo Arché o Arché Reverb te permiten elegir entre los dos modos de bias y beneficiarse de las características de cada uno según tus preferencias, el lugar en el que vas a tocar, etc.

 

 

Bias fijo o fixed bias

El bias fijo se consigue mediante la aplicación de un voltaje que se obtiene bien del transformador bien de otro lugar del circuito mediante ciertas técnicas —¡uy, casi me pongo técnico!— 🙂

Este es el que nos interesa. Aunque se llame fijo en realidad es que se puede ajustar por el usuario o el técnico. Es fijo una vez que se ajusta, para entendernos. El 99,9% de los amplificadores de guitarra con este tipo de bias tendrán al menos un potenciómetro en el que podrás hacer el ajuste.

Método sencillo para ajustar el bias

Para ajustar el bias de tu amplificador a válvulas tu primer objetivo es localizar este potenciómetro (algunos modelos tienen más de un potenciómetro en el circuito de bias pero, por simplificar, esto te lo contaré en otro artículo posterior. La mayor parte de los amplificadores tienen un solo control.

Polímetro básico para ajustar el bias
Polímetro

Algunas técnicas requieren experiencia y equipamiento que probablemente no tengas al alcance de la mano, como un osciloscopio. La metodología que te voy a explicar ahora requiere tan solo un polímetro o tester básico (no hace falta ser ingeniero para tener uno en casa) y un medidor de bias como los de la imagen. Ten en cuenta que debe ajustarse al tipo de válvulas de potencia que utiliza tu amplificador.

No es habitual que un guitarrista o bajista tenga en su casa un medidor de bias semejante pero es una herramienta muy útil que podrías amortizar rápidamente si decides ajustar por ti mismo este tipo de ajuste.

Asegúrate de que el amplificador está apagado y con todos los controles a cero antes de empezar. Bien, ahora retira una de las válvulas de potencia y coloca en su lugar el medidor de bias. Conecta los cables del medidor al polímetro respetando los colores (negro y rojo). A continuación conecta la válvula que acabas de retirar la en el medidor. De este modo el medidor está colocado entre el amplificador y la válvula —observa las imágenes. Enciende el polímetro y ajústalo en el rango de mV.

Lo que va a ocurrir cuando enciendas el amplificador es que la corriente que consuma la válvula pasa por el medidor. El polímetro te va a dar la lectura que estamos buscando. Por arte de magia —o por la ley de ohm, no me acuerdo muy bien :)— los milivoltios que veas en la pantalla del polímetro se transforman en miliamperios. Ese número es lo que andamos buscando.

Pero, claro, ahora te preguntarás: ¿cuál es el número correcto? La verdad es que no hay un número correcto. Hay un rango de seguridad dentro del cual el ajuste depende más de tu gusto personal que de otra cosa.

Esta tabla te ayudará a tener una referencia orientativa según el tipo de válvulas que utilice  tu amplificador. Recuerda que esta tabla es orientativa y depende de tu amplificador, aunque te daré valores más bien conservadores para que no corras riesgos. Si tienes dudas puedes ponerte en contacto conmigo y te puedo dar información personalizada.

Tipo de válvula Corriente
6V6 22,1 mA
6L6 28,9 mA
EL84/6BQ5 25,4 mA
EL34 46,0 mA

Recuerda que en la pantalla de tu polímetro pero verás mV que deberás leer como mA. Insisto, estos ajustes son orientativos y están calculados para los voltajes habituales de cada tipo de válvula y operando en clase AB —la mayoría de los amplis de válvulas son clase AB. Te recomiendo que busques información más precisa para tu amplificador en concreto.

Suponiendo  que tu amplificador tenga un control para todas las válvulas de potencia ya habrás terminado. Si tiene más de un ajuste deberás repetir el procedimiento para el resto de las válvulas. En un artículo posterior te comentaré los distintos tipos ajuste, aunque lo más probable es que te encuentres con un único ajuste (la mayoría de los Fenders y los Marshalls y sus copias y derivados son así).

Espero que esta información te haya sido de ayuda.